【芯视野】Imagination还是一家“中国”公司吗?

集微网消息,已经于2017年11月8日在伦敦完成交割的Imagination Technologies收购案,为何在近期又掀起波澜?

缘起:中方要空降四名董事,中英争夺公司主导权

4月6日,Imagination计划召开的董事会议上,原本要决定允许中国空降4个董事进入董事会,此计划被英国政府得知而出手干预,会议仅召开前24小时被取消。

根据Imagination创始人、前CEO Hossein Yassaie的说法,Canyon Bridge(凯桥资本)背后的投资方中国国新控股想要空降董事的计划失败后,虽然向英国政府表示公司仍隶属于英国,但是仍然因为争夺公司主导权而将CEO Ron Black逼下台。

4月10日,Ron Black离职并离开董事会,人事案立即生效,Black的名字也从公司官网上消失,与他一起辞职的,还有另外两名高管:首席产品官Steve Evans和首席技术官John Rayfield。

据报道,Evans在辞职信中表示,“在仔细考虑了我们业务独立性和员工未来的现状之后,做出了这一决定”,“不愿成为被中国政府控制的公司的一份子。”Rayfield则写到,国新控股的举动会损害到Imagination在美国开展业务的举措。

去年12月在中国出席“20年来最重要的一次GPU架构更新”发布会的Steve Evans

Evans和Rayfield均表示,如果中方放弃对公司的控制,他们将重新考虑是否离职。有趣的是,Evans很多年前就在Imagination任职,期间曾经离开并于2019年8月重新加入,Rayfield则在2019年10月加入Imagination,此时凯桥已收购了Imagination,他们应该是能意识到中方对Imagination的所有权的。

在该公司的内部人士看来,中方举动会危机英国员工的安全,Black也在双方对Imagination的不断升级的争夺中而被迫出局。执行董事长兼Canyon Bridge合伙人Ray Bingham暂代CEO职务。

Ron Black

Imagination被认为是英国最重要的高科技企业之一,并以采用其IP技术的图形处理单元(GPU)应用于全球30%的手机以及总计110亿台设备中而自豪。去年,该公司也是欧盟专利申请最多的英国第十大专利申请者,领先于戴森和日本软银拥有的领先IP厂商Arm。

为此,英国政府也极度关注Imagination事态的发展。英国保守党议员David Davis本周二表示,英国政府应寻求一切机制,以防止将Imagination的技术基础转移到中国,他表示,作为苹果的IP供应商,Imagination公司应该是一项“战略资产”,政府应该绝对明确地表示这样的技术出口对英国来说意味着什么,“它本应该寻求西方国家的收购者。”

英国文化大臣Oliver Dowden对国会议员说,官员们“正紧急地与商业,能源和工业战略部门,国家网络安全中心,外交部和内阁办公室的同事合作,了解事实”,并正在寻求与Bingham举行“紧急会议”。“政府仍然致力于立法,赋予政府进一步的权力,以《国家安全与投资法案》的形式审查外国交易,”他还对四位特选委员会主席表示,“该法案将在我们目前的并购制度基础上加强我们的权力,其影响范围和范围足以跟上技术创新的步伐。”

议会下院外交委员会主席Thomas Tugendhat致信Imagination负责人,要求了解2017年中资购入该公司时作出何种保证,并且质问他们是否清楚中国有把公司及其专利转移到海外的计划。

中方试图取得Imagination控制权的行为,引起了英国方面对有关技术资产所有权和控制权的关注。据报道,英国外交事务选择委员会已经对“外国资产剥离英国公司”展开了另一项调查,该调查是在政府决定赋予中国电信设备制造商华为参与英国5G网络建设的决定之后。

背后:Imagination重获苹果订单,美国CFIUS插手

Black被迫下台后,Hossein Yassaie罕见发声,抱怨国新控股并没有坚守当初的承诺,即不改变被投资者的身份。他在社交网络发文写道:“虽然大陆投资者一直保证Imagination会继续留在英国,但英国许多报道都说国新控股希望把Imagination及其尖端的知识产权向中国转移。身为Imagination的创始人以及前任CEO,我在2016年离职的同时也希望它有最好的发展,到目前为止一直刻意避免公开发表与公司有关的评论。但最近的事件对这家公司、它的员工以及我们的国家是如此重要,我觉得我需要出声并提出一些重点,我也直接向我们需要注意此事(我确信他们需要注意)、需要在为时已晚之前采取必要行动的高级政府官员表达了意见。”

对于Ron Black,Yassaie评价“他在扭转公司命运方面做得很好,包括在今年稍早重新赢得在2017年失去的苹果订单”,“感谢Ron的付出,也希望他未来一切顺利。我也要谢谢客户以及所有同仁一如既往的支持。”

其中非常值得关注的核心是:Imagination与苹果的关系在今年1月份通过新的许可协议得以恢复,这使得苹果继2017年以后再次成为该公司最重要的客户之一。公司去年底发布的被称为“20年来最重大的架构更新”的A系列GPU IP,以及在光线追踪技术方面获得策略伙伴的支持,使公司在全球多个关键市场持续成长。

2017年初,苹果宣布在两年内放弃使用Imagination的技术,这使来自苹果营收过半、早已深陷亏损的Imagination更是遭受致命一击,随即公司开始寻求收购,3个月后就被凯桥收购。

然而疫情的蔓延使得贸易保护主义情绪不断上升,该公司管理层,包括Yassaie认为,此时中方想要取得控制权,将影响到Imagination在非中国市场上的继续扩张,并指出“如果董事会最终由中方占了上风,公司的业务在美国将会是个问题。”

仿佛为了印证Yassaie的担心,美国CFIUS也于近日插入到Imagination事件中来。据悉CFIUS近日写信给凯桥询问相关事宜,对其“空降董事”的意图进行调查。

思考:Imagination是不是一家中国公司?

深陷困境之时,中国市场成为了Imagination的救命稻草。失去苹果这个大客户之后,Imagination董事会于2017年6月宣布将寻找一切可能的买家。Arm 曾有有意接手,但最终放弃。由于很难找到像苹果一样的大客户,因此恐怕没有比中国更合适的买家了。与Arm、高通在移动GPU市场的份额呈三足鼎立之势的Imagination,对于中方来说,除去商业层面的考虑,此次收购使中国获得了非常稀缺的GPU技术,结束了中国公司没有GPU的局面,战略意义非常深远。

由于凯桥刚被CFIUS叫停收购莱迪思,为了规避CFIUS审查,Imagination首先将自己设计CPU的MIPS部门分拆,以5600万美元卖给硅谷投资集团Tallwood。MIPS是Imagination从美国收购的业务,将之剥离,可令imagination和凯桥资本的交易不经过美国CFIUS审查。此后,凯桥资本再吃下剩余业务。这部分业务主要聚焦GPU(图形处理器),与美国关联较少。

同时,为了获得英国政府的批准,凯桥资本承诺,收购后不会裁员,也不会将公司迁到中国地区,相反会继续在英国人才和专业技术上加大投资,增强研发能力,让Imagination在中国市场乃至亚洲变得更有竞争力,但凯桥没有像软银收购Arm一样将这些承诺写入法律合同。

被中资收购后,Imagination全力推动在中国市场的发展,包括在2018年任命李力游博士为CEO。就任时李力游表示,“现在我们有了一个宏大的策略规划来推动公司去实现更大的成功,我们将加大投入并抓住在各个市场中的机遇,尤其是全球最大半导体市场之一的中国市场。我们将通过增强我们的研发能力来重新聚焦技术创新,使Imagination再度成为全球卓著的技术领导者,并专注为我们的客户带来价值。”

鉴于中国庞大的智能手机和消费电子市场,而Imagination在该地区市场份额还很低,有很大上升空间,国内对Imagination也报以很多期许。然而李力游上任八个月过后就卸任,Ron Black接替他成为新一任CEO。

Black上任后不久,就携团队来华密集走访客户,并坚定地表示,“我们是一家‘中国’公司”,“我们在美国没有设立研发部门,可以自由地与其他国家进行贸易,这是我们的一大优势。”去年底,Imagination还选择在中国首发重要的GPU架构创新,以证明其对中国市场的重视。

彼时,中国市场营收在Imagination总营收中仅为10%左右。如今重获苹果青睐的Imagination,看起来是想要极力撇开与中国的关系?

对中国而言,利用雄厚资本,通过海外并购换取前沿技术,这对于实现技术突围,具有深远意义。但是,在当前全球局势下,Imagination事件,对于中国如何取得先进技术,也是一个警钟。

(校对/holly)

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